Tuesday, July 29, 2014

CUADERNOS DE JOHN ADAMS, No. 4

AM | @agumack

"Checks and balances are our only security" — John Adams

[1] Poder I. Los especialistas en 'neurociencia' (neuroscience) están invadiendo todos los campos del saber. ¡Nada más normal! Un test de psicología experimental sobre individuos en posición de poder confirma lo que todos sabemos: "Participants who are in high positions of power (or who are temporarily induced to feel powerful) are less able to adopt the visual, cognitive or emotional perspective of other people, compared to participants who are powerless" (*). En otras palabras: el poder es incompatible con la empatía. "When people experience power, their brains fundamentally change how sensitive they are to the actions of others [...] The powerful are, by default and at a neurological level, simply not motivated to care". El resto del estudio es menos pesimista. Dos ideas: (1) los estudios del siglo XVIII sobre la psicología del poder —Montesquieu, Helvétius, Adams, entre otros— quedan plenamente confirmados; (2) ¡Contrapesos, contrapesos, contrapesos!

(*) Michael Inzicht & Sukhvinder Obhi: “Powerful and Coldhearted”, The New York Times, 25 de julio de 2014.
_____________

[2] Poder II. Ian Fraser repasa la historia (reciente) del colapso del Royal Bank of Scotland en 2008 (*). El CEO Fred Goodwin actúa como un déspota; los comités de riesgo están completamente dominados por el 'business'; no hay "independent non-executive directors prepared to challenge management"; muchos nombramientos se hacen a dedo para favorecer yes-men. "RBS broke every rule in the governance manual". Las reuniones matinales pasan de morning meetings a morning beatings en los cuales Goodwin humilla a los ejecutivos. Entonces llega lo peor: "Those brave enough to disagree with him were ignored and eased out, leaving Goodwin in an unreal world largely of his own making". En 2005, el director independiente Peter Sutherland describe a Goodwin como out-of-touch y megalomaniac. En ausencia de contrapesos, quien detenta la suma del poder termina por crearse un universo paralelo, lleno de fantasías. Solo un 'boom' de liquidez —por definición transitorio— puede dar lugar a tanto desgobierno. Cualquier parecido con NK y CFK no es casualidad.

(*) Ian Fraser. Shredded: Inside RBS, the Bank That Broke Britain. Londres: Birlinn, 2014. Ver la reseña de Philip Augar: "Britain versus the banks", Financial Times, 19-20 de julio de 2014.
_____________

[3] Hungría. Causaron cierto revuelo las declaraciones del primer ministro húngaro Viktor Orban, descartando de plano la "democracia liberal". Hungría, dice Orban, actuará en función de sus intereses nacionales, y no se guiará por las normas de Europa occidental (*). Sus ejemplos predilectos son Rusia y Turquía—aunque también menciona a China, la India y Singapur. Creo que hay un equívoco en estas declaraciones. Rusia y Turquía son casos especiales. El petróleo y el gas (Rusia) y la situación geográfica entre Europa y Asia (Turquía) han permitido a los Sres. Putin y Erdogan deshacer los contrapesos institucionales y mantener su popularidad—pero en un contexto de alta liquidez global. Los quiero ver cuando la liquidez no crezca nada.

(*) Zoltan Simon: "Orban Says He Seeks to End Liberal Democracy in Hungary", Bloomberg, 28 de julio de 2014.
_____________

Saturday, July 26, 2014

FARAÓN (II)

AM | @agumack

"L'Égypte est un véritable État de droit" — Christian Jacq

Terminé los cinco tomos de Ramsès, la novela histórica de Christian Jacq dedicada a la vida del faraón Ramsés II [1]. Los libros de Jacq, seguramente, no llegan al nivel de otros autores de novelas históricas. Estamos lejos del dominio de la política de Lion Feuchtwanger, de los retratos psicológicos de Hella Haasse, de las innovaciones lingüísticas de Robert Merle, y de la ambición desmedida de los héroes romanos de Colleen McCullough. Pero Ramsès fue un digno compañero: al final, uno termina por extrañar al faraón y sus aventuras junto a Sétaou, Améni, Âcha y Serramana—además de los importantes personajes femeninos: Touya, Néfertari, Iset y Lotus.

* * * 

En una entrada anterior comenté la relevancia de esta lectura desde el punto de vista de la historia de las instituciones políticas [ver]. En 2011, Francis Fukuyama innovó al reemplazar a Grecia y Roma por la India y China en su investigación sobre los orígenes del gobierno constitucional en Occidente [2]. La India y su sentido de la ley, China y su papel como el primer Estado, argumenta Fukuyama, tienen una relevancia histórica que los historiadores occidentales tienden a desconocer. Desde este punto de vista, me sorprende que el Sr. Fukuyama no incorpore la historia de Egipto a sus investigaciones. Porque lo que aparece en estos volúmenes es una visión relativamente moderna del ... poder ejecutivo.

El faraón, en la novela de Ramsés, es un gobernante menos poderoso de lo que parece. Intuye que si no cumple con la justicia, habrá inseguridad y caos—y entonces perderá su puesto. Christian Jacq presenta a un Ramsés poderoso, pero consciente de la importancia de someterse escrupulosamente a la ley representada por la diosa Maât o Ma'at. La pluma de avestruz sobre la cabeza de la diosa simboliza la consciencia limpia —¡y liviana!— del faraón que cumple con su deber de no entrometerse con la justicia. Solo así conseguirá seguridad y prosperidad, y solo así mantendrá su alianza implícita con el pueblo, contra la incesante actividad de conspiradores locales y extranjeros que sueñan con apoderarse del trono.

Los primeros tomos muestran al joven faraón deseoso de inspirar un cambio de conducta en los ciudadanos. Pero pasados los cincuenta, Ramsés comprende que el ser humano y sus pasiones jamás cambiarán: la nature humaine est immuable (Tomo 3, p. 100). En La Dame d'Abou Simbel, Jacq imagina un juicio contra Moisés, el líder de los hebreos en Egipto (sorprende la presencia de jurados). Deseoso de intervenir a favor de Moisés, el faraón es frenado a último momento por su secretario personal Améni:

Impossible, Majesté; Pharaon ne peut intervenir dans une affaire de justice, même si son ami est incriminé [...] Il est indispensable d'en passer par la procédure normale; si Pharaon n'était pas le premier serviteur de Maât, et de la justice, ce pays ne serait que désordre et confusion [...]. Puisqu'il assure la présence de Maât sur terre et la sérénité de la justice, le pharaon ne doit pas s'immiscuer dans une procédure judiciaire (Tomo 4, pp. 75 y 92).

Hay mucho de anacrónico en todo esto; sin embargo, dan ganas de saber más sobre esta civilización y sobre sus instituciones políticas. La permanente identificación entre el faraón y los dioses no es solamente un mensaje para el pueblo; es también un mensaje para el propio monarca, que debe sentir reverencia por el cargo que ocupa. Los altos cargos pertenecen al país. Cuando la reina Mat-Hor (de origen hitita) desvía fondos públicos en beneficio propio, Ramsés le explica: "Lorsqu'un chef n'est plus un modèle, le pays entier court à la décadence et à la ruine. En agissant ainsi, tu portes atteinte à l'autorité de Pharaon et au bien-être de son peuple" (Tomo 5, p. 266).


Un último comentario à propos de Moisés. Un diálogo imaginario entre el líder hebreo y el faraón egipcio deja planteado el problema del fanatismo religioso: una de las virtudes del politeismo, asegura Ramsés, es precisamente la de evitar el fanatismo, al dar lugar a diversas creencias. Independencia de la justicia, reverencia por los altos cargos, lucha contra la corrupción, preocupación por la seguridad y la prosperidad, intolerancia religiosa. Qué temas...

[1] Publicados en París por Robert Laffont. Tomo 1: Le Fils de la lumière (1995); Tomo 2: Le Temple des millions d'années (1996); Tomo 3: La Bataille de Kadesh (1996); Tomo 4: La Dame d'Abou Simbel (1996); Tomo 5: Sous l'acacia de l'Occident (1997).

[2] Francis Fukuyama. The Origins of Political Order, Vol. 1. New York: Farrar, Strauss & Giroux, 2011 [web] [ver].

______________

Friday, July 25, 2014

ODISEO Y EL VUELO MH17

AM | @agumack

"...odiar hasta el punto de pisotear la justicia" — Sófocles

Antes de irme de Holanda en 2010, se me ocurrió llamar a los Países-Bajos el "Pequeño Gran País". Siempre se ubican en el top-ten de los mejor gobernados del mundo [ver]; para el visitante argentino, sorprende la fantástica mezcla de seguridad y libertad que se respira en las calles de Ámsterdam, Utrecht, Leiden. No por casualidad hay un dicho holandés, digno de Montesquieu:  

Iemand die zich niet veilig voelt, voelt zich niet vrij

"Alguien que no se siente en seguridad, no se siente libre". En América Latina nos negamos a aceptar la receta de esta seguridad/libertad: independencia judicial, libertad de prensa, banco central independiente. En dos palabras: contrapesos institucionales o checks and balances.

* * *

Así las cosas, no sorprende la dignidad con la que los holandeses tratan a los muertos del vuelo MH17. Que la nación dedique tantos recursos a repatriar y despedir con honor a las víctimas es algo que los familiares jamás olvidarán; los mantendrá para siempre unidos a su país [1]. En Sófocles, el trato reservado a los muertos es el criterio de civilización. Hacia el final del Àyax, Odiseo le reprocha a Agamemnon su voluntad de abandonar el cadáver de Ajax a las aves de rapiña [ver]. Es precisamente lo que hicieron los 'rebeldes pro-rusos' con los muertos del MH17.

Estos comportamientos muestran el contraste entre la polis civilizada (Odiseo-Holanda) y la cultura tribal de los guerreros primitivos (Agamemnon-rebeldes de Donetsk). En la polis hay un sentido profundo de justicia; en la tribu prevalece la sed de venganza. Y esto es precisamente lo que marca el contraste entre prosperidad y pobreza. En 1780, el filósofo Denis Diderot, gran estudioso de la cultura griega y también de los problemas modernos, utiliza la réplica de Odiseo a Agamemnon para explicar .... la tasa de interés. Aquí va este magnífico pasaje:

Mais la prospérité publique peut-elle augmenter, lorsqu’on foule aux pieds la justice; lorsque le ministère encourage la mauvaise foi en lui offrant un asyle sous la protection de la loi, car si la loi ne poursuit pas elle protège; [...] lorsque des emprunts, sans aucune sorte de garantie, seront devenus impossibles ou ruineux; lorsque le brigandage de l’usure s’exercera sans aucun frein qui le retienne; lorsqu’il n’y aura plus de crédit, ni au-dehors ni au-dedans de l’état...? [2].

Ahora compare el costo del capital en Holanda y en Rusia, y todo quedará más claro.

[1] Del Wall Street Journal, 24 de julio de 2014: "Words and handshakes were exchanged (entre familias y autoridades), and quiet words of thanks were given to the men who had brought loved ones back to where their dignity could finally be ensured".

[2] Histoire des deux Indes, 1780, xiii.54. Este es el texto de Áyax: Ἄκουέ νυν. Τὸν ἄνδρα τόνδε πρὸς θεῶν μὴ τλῇς ἄθαπτον ὧδ᾽ ἀναλγήτως βαλεῖν·μηδ᾽ ἡ βία σε ηδαμῶς νικησάτω τοσόνδε μισεῖν ὥστε τὴν δίκην πατεῖν. Écoutez-moi donc. Gardez-vous, au nom des Dieux, d'oser inhumainement priver cet homme des honneurs du tombeau. Ne vous laissez pas subjuguer par le sentiment de votre pouvoir ; qu'il n'aigrisse pas votre haine, jusqu'à vous faire fouler aux pieds la justice".
_______________

Wednesday, July 23, 2014

BREVE COMENTARIO SOBRE LAS PASIONES, LA POLÍTICA Y LA GUERRA


Por Le Philosophe

Desde hace algunos días vengo discutiendo con amigos y colegas la situación de Israel y Palestina. Suelo ser políticamente muy incorrecto para pensar estas cosas. Detecto dos posturas más o menos claras: (a) Israel comete actos de asesinato masivo; (b) los palestinos son todos terroristas. Ambas posturas me parecen equivocadas, radicales y peligrosas. Pero sobre todo, me parecen pasionales. No creo que pueda pensarse el conflicto árabe-israelí desde ni desde la frontera, ni desde la trinchera. Me preocupan las posturas discursivas.

* * *

Parece como si un Estado de derecho, democrático y liberal no tuviera la posibilidad institucional de corregir su comportamiento y someterse, en el peor de los casos, a la comunidad internacional y a sus presiones y fuera exactamente igual que un grupo de paramilitares sin uniforme y de dudosa legitimidad. Esto no quiere decir que el ejercito (fuerza de defensa, se llaman, vale la pena resaltar) israelí no cometa atrocidades. Pero muchas veces echo en falta la misma indignación sobre los muertos en Siria, Egipto, Irak. Como si eso no fuera tan inmoral…o importara menos.


No escuché ninguna crítica a Jordania…Como si Jordania no cometiera una injusticia y una inmoralidad al no otorgarle la ciudadanía jordana a los miles de refugiados en su territorio. Es más fácil criticar drásticamente a Israel. Bueno, más fácil y se puede…que no es menor. A veces el afán de progresismo me temo mucho confunde los limites de la defensa de la libertad con las proclamas de plazas. También es cierto que muchas veces, el afán de defender a Israel termina justificando presiones internas de la derecha israelí más atroz.

La pregunta en el fondo que me hago siempre es: ¿Cuál es el sentido de Occidente? La libertad en la ley suelo responderme. Desde ahí es desde el único lugar desde donde puedo pensar estos conflictos. Ahora, la pregunta se vuelve más directa: ¿Dónde puedo ejercer esa libertad? ¿En Tel Aviv, en Riad o en Damasco? Pasen y vean… homosexuales y mujeres con ganas de mostrar las piernas, por favor, abstenerse.

Las pasiones y la barbarie de la trinchera se reproduce en tantos diarios y comentarios estos días que, por derecha o por izquierda, parece más fácil la crítica absoluta que la racionalidad analítica. Pero yo aun puedo escribir esto, y mis amigos criticar abiertamente a Israel y condenar su existencia. ¿Lo podríamos hacer en Irán? Lo mismo podría decirse de la simpatía que despertaron en ciertos sectores las luchas independentistas en Ucrania…la identidad de los pueblos…hasta que mueren 300 personas porque un loco tiró un misil.

Ése es otro tema. Qué incomodo es ser liberal muchas veces!!! No te termina queriendo nadie. Pueden putearme tranquilos ahora.

Barcelona 2014
________________

Tuesday, July 22, 2014

BRETTON WOODS II & LA FED

AM | @agumack


A mediados de 2012 tuve que interrumpir mi seguimiento diario de los datos de liquidez global. Tenía que preparar un montón de clases; además, la Reserva Federal anunciaba un cambio de método en la valuación de los títulos del Tesoro que mantiene en custodia a nombre de bancos extranjeros. Mi timing resultó pésimo, porque el renovado 'boom' de liquidez global —inducido por QE2 y QE3 en los Estados Unidos, y por Mario Draghi en Europa— me hubiera permitido corregir la visión bearish sobre activos de riesgo que emití a finales de 2011.

* * *

Ahora vuelvo a organizarme. Ya casi tengo todos los datos que necesito, y pronto seré mucho más preciso. En materia de Liquidez Dolarizada Global, lo que se observa es un significativo repunte en el stock de Treasuries de bancos centrales extranjeros, pero custodiados por la Fed [ver]. Todavía estamos a $62bn del récord de $3.38 trillion de diciembre de 2013, pero la tasa de aumento anual vuelve a ubicarse por encima del 1%, luego del colapso sufrido a comienzos de 2014 con las crisis de Turquía y Rusia-Ucrania. Estos datos subestiman las tenencias de activos dolarizados de los bancos centrales, por dos razones.

Por un lado, los bancos centrales del resto del mundo tienen otros agentes de custodia que la Reserva Federal; también compran CDs, que por definición escapan a esta medición. Por otra parte, es probable que el banco central de Rusia continúe acumulando reservas dolarizadas—pero sabemos que ya no lo hace a través la Fed (por temor a embargos). Los $118.5bn de aumento en custody holdings de la Fed en los últimos tres meses, sumados a los fondos no captados en la información del banco central, nos ayudan a entender la trayectoria del rendimiento de los Treasuries en los Estados Unidos.

La Reserva Federal está disminuyendo gradualmente el nivel de estímulo monetario. Pero esto no se ha traducido en subas en el rendimiento de Treasuries a diez años, precisamente por la actividad de los bancos centrales del resto del mundo, que reciclan sus saldos comerciales en el mercado de crédito de New York comprando bonos o depositando en dólares (Bretton Woods II). O sea: el efecto contractivo del gradual retorno a la normalidad monetaria está siendo contra-arrestado. Algo similiar le había sucedido a Alan Greenspan, cuando la suba en el 'target' de Fed funds no se traducía en subas paralelas en el rendimiento de Treasuries:

From 2004 to 2008 China's holdings of US long-term securities more than tripled, from $341 billion to $1,205 billion. In the same period the US long-term interest rate fell from 5.5 percent to about 4 percent. Alan Greenspan, the former Federal Reserve chairman, once confessed in the Wall Street Journal that China's growth and its purchase of the US securities made the Fed helpless in controlling the long-term US interest rate and thus the shape of the yield curve. Greenspan's remarks reflected, to some degree, the fact that China had an impact on US long-term interest rates (*). 

Volveremos sobre el asunto. En principio, se trata de muy buenas noticias para los activos de riesgo; sin embargo, será necesario vigilar la forma de la curva de rendimiento, que seguirá 'achatándose'.

(*) Eugene Y. Lee: “China is the unseen card in Fed policy”, China Daily, October 10, July 2007. La idea me vino al leer esta mañana un tuit de @FinancialTimes: "Opinion: Chinese moves trump Fed’s effect on US". No leí la nota del FT.
______________

Tuesday, July 15, 2014

CUADERNOS DE JOHN ADAMS, No. 3


AM | @agumack

"Checks and balances are our only security" — John Adams

[1] Nigeria. John Adams comienza su notable Defence of the Constitutions of the United States (1787) con una crítica a Tucídides. El historiador ateniense relata con lujo de detalles las masacres en las ciudades griegas, pero enoja a Adams al desconocer el remedio contra la violencia: el equilibrio político. "Such things ever will be, says Thucydides, so long as human nature continues the same. But if this nervous historian had known a balance of three powers, he would not have pronounced the distemper so incurable, but would have added — so long as parties in cities remain unbalanced".

* * * 

Recordé este texto al leer una crónica de los recientes episodios de violencia en Nigeria (*). En lo que va del año se mulitiplicaron los ataques a pueblos y los secuestros de niñas para ser vendidas como esclavas; hay más de dos mil asesinatos. Tímidamente, el Financial Times menciona la mala calidad de la gobernanza. Y luego viene esta cita de Fatima Aliku, asesora del gobierno en temas de seguridad y terrorismo, sobre Abubakar Shekau, el líder del grupo terrorista-islamista Boko Haram: "Shekau doesn't have checks and balances. He unleashed this amazing level of terror in an act of vengeance for the killing of the leader. He doesn't have brakes."

(*) William Wallis: "Beyond reason", Financial Times, 10-11 de mayo de 2014.
_______________

[2] Smith. Tomando té con pan con tomate esta mañana en Gena's, me di el gusto de releer el excelente pasaje de la Riqueza de las Naciones (v.iii.4) sobre el crédito público. Adam Smith establece un vínculo explítico entre lo que llama inclination or willingness to lend (término que adoptará J. Stuart Mill) y la confianza en la justicia del gobierno. Y no se refiere solamente al crédito público: "The individuals, who hoard whatever money they can save, and who conceal their hoard, do so from a distrust of the justice of government".

Es decir: la oferta de crédito depende de la percepción sobre la confianza que inspira la justicia. Lo dice Smith—no estoy inventando nada. No hay referencias al gasto público o al deficit fiscal en esta frase. (El asunto, creo yo, está sobre-entendido: si hay confianza en la calidad de la justicia, lo más probable es que el buen gobierno se extienda al terreno fiscal). Es fácil ver en estas líneas la influencia de François Bernier (1, 2, 3, 4) y tal vez de Ferdinando Galiani [ver].
 
_______________ 

[3] Federico II. A comienzos de 1789, Thomas Jefferson le anuncia a James Madison el envío de libros de Jean-Jacques Barthélemy [ver], del marqués de Condorcet y ... del rey de Prusia Federico II (1712-1786). Éste último es un personaje interesante desde el punto de la historia de las instituciones. Además de estadista, era un intelectual amigo de La Mettrie, Voltaire, d'Alembert y otros filósofos y científicos. Escribió mucho—casi todo en francés. Este déspota ilustrado tenía claro un punto en particular: sin una justicia eficaz e imparcial, predominará ... el caos. Espero tener tiempo para comentar algunos casos. Ésta es solo un cita, en la cual el rey menciona los "servicios" que aporta al país, y que constituyen su deber:

On peut être utile à sa patrie, en élevant ses enfans avec les principes de bons citoyens et d'honnêtes gens, en perfectionnant l'agriculture dans ses terres, en administrant la justice équitablement et avec impartialité, en maniant les deniers publics avec désintéressement, en tâchant d'illustrer son siècle par ses vertus ou par ses lumières. Voilà mes devoirs (*).

(*) Œuvres complètes de Fréderic II, roi de Prusse, Tomo 7, 1790, p. 249 [ver].

 ________________